El brote de Corona Virus originado en la localidad de Wuhan, China ha supuesto no solo una emergencia de salud a nivel mundial, sino que también ha afectado notablemente las rutas comerciales del transporte marítimo. Las llamadas de buques en a través de los principales puertos chinos han caído un 20% desde el 20 de enero, dijo el proveedor de datos marítimos Alphaliner, como medida para controlar el brote de coronavirus en las cadenas de suministro internacionales[1].

Los brokers en China afirman que las reservas de buques portacontenedores, petroleros y buques a granel seco están cayendo rápidamente y que la desaceleración podría extenderse hasta marzo. Se espera que la reducción en los volúmenes de envío se extienda a través de las cadenas de suministro en los Estados Unidos y Europa, con los volúmenes de ferrocarriles y camiones probablemente disminuyendo en las próximas semanas debido al flujo reducido de bienes internacionales[2].

Los efectos que puede traer una enfermedad de alcance global como el Corona Virus van desde la imposición de cuarentena a los buques y tripulación en las áreas donde la enfermedad es prevalente, hasta la imposición de restricciones en puertos lejanos a la región infectada como medida de precaución para evitar que la enfermedad llegue a dichas áreas.

Ahora, entrando en materia, BIMCO desarrolló en el año 2015 una Cláusula estándar aplicable en contratos de fletamento por viaje y una cláusula similar (pero ligeramente distinta) aplicable en contratos de fletamento por viaje; de cara al Brote de Ébola ocurrido hace unos años atrás. Estas cláusulas son muy útiles para los armadores en este tipo de casos puesto que les permite desviarse de la ruta acordada en el contrato sin que constituya incumplimiento del mismo cuando el puerto de destino se encuentre dentro de las áreas afectadas por la enfermedad; en el caso que nos ocupa, Corona Virus.

Veamos los aspectos más relevantes de la Cláusula de Fletamento por Viaje y Fletamento por Tiempo:

  1. En la sección (a) se establecen dos definiciones: Enfermedad y Área Afectada. Esta última se define como “cualquier puerto o lugar donde exista un riesgo de exposición de la enfermedad al buque, la tripulación u otras personas a bordo y/o un riesgo de cuarentena u otras restricciones impuestas en relación con la enfermedad”.
  1. El Buque no estará obligado a proceder ni a permanecer en cualquier lugar que, a juicio razonable del Capitán/Armador, se convierta en un Área Afectada después del comienzo del contrato de fletamento. Si el Armador decide que el buque no zarpará o no proseguirá hacia un área afectada, debe notificarlo inmediatamente al fletador. Si el Armador omite realizar dicha notificación o no la realiza de inmediato como exige la cláusula, el Fletador podría considerar que el primero ha incurrido en desviación y reclamar en consecuencia. La desviación se da, grosso modo, cuando el buque se aleja de la ruta acordada en el contrato de fletamento y por lo general es considerada como un incumplimiento del contrato, a menos que su propósito sea salvar vidas humanas o bienes.
  • En el caso del Fletamento por Tiempo, si el Buque se encuentra en cualquier lugar que el Capitán, a su juicio razonable, considera que se ha convertido en un Área Afectada, el Buque puede partir inmediatamente, con o sin carga a bordo, después de notificar al Fletador. Por interpretación en contrario, no el buque no debe abandonar dicho lugar antes de notificar al Fletador; de hacerlo, el Fletador podría considerar esta acción como un incumplimiento del contrato. Se puede ver también que la decisión del Capitán de abandonar el área que este considera afectada, no puede ser caprichosa, sino que deben haber elementos que hagan concluir que el buque está expuesto a la enfermedad.

En el caso de que el buque cambie de ruta para evitar un Área Afectada o abandone dicha área y una vez notificado el Fletador, este estará obligado, sin perjuicio de otros términos del contrato, a emitir órdenes de viaje alternativas. Si el Fletador no emite tales órdenes de viaje alternativas dentro de las cuarenta y ocho (48) horas posteriores a la recepción de la notificación del Armador, este puede descargar cualquier carga que ya esté a bordo en cualquier puerto o lugar. El buque permanecerá “on hire” en todo momento y el Fletador será responsable de todos los costos, gastos y responsabilidades adicionales incurridos en relación con dichas órdenes/entregas de carga.

  • En cuanto al Fletamento por Viaje:

En cualquier momento antes de que comience la carga, el Armador puede notificar al Fletador que cancela el contrato de fletamento o puede negarse a realizar la parte del mismo que requiera que el buque ingrese o permanezca en un Área Afectada.

Si la carga ha comenzado, el Armador puede notificar al Fletador que el buque partirá con o sin carga a bordo. Siempre y cuando el contrato de fletamento establezca que la carga o descarga se llevará a cabo dentro de un rango de puertos, el Armador primero solicitará al Fletador que designe cualquier otro puerto seguro que se encuentre dentro del rango de puertos y solo podrá cancelar el fletamento o abandonar el puerto de carga si el Fletador omite nominar dicho puerto seguro alternativo dentro de las cuarenta y ocho (48) horas posteriores a la recepción de la notificación hecha por el Armador. Si se ha cargado parte de la carga, el buque puede completar la carga por cuenta del Armador en cualquier otro puerto o puertos, bien sea en la ruta habitual para el viaje fletado o no.

Es interesante mencionar que la Cláusula no establece nada en caso de que el contrato de Fletamento no establezca puertos alternativos. ¿Qué se debe hacer en ese caso? Me parece que sería prudente solicitar al Fletador que nomine un puerto alternativo, dentro de las cuarenta y ocho (48) horas siguientes, aunque no esté previsto en el contrato.

Una vez comenzado el viaje, si antes o después de la llegada a puerto se determina que el puerto de descarga se encuentra en un Área Afectada, el Armador puede solicitar al Fletador que designe un puerto seguro alternativo que se encuentre dentro del rango de puertos. Si el Fletador no realiza dicha nominación dentro de las cuarenta y ocho (48) horas posteriores a la recepción de la solicitud del Armador, este puede descargar la mercancía (o la carga restante a bordo, si la descarga ya comenzó y no se ha completado), en cualquier puerto seguro de su elección (incluido el puerto de carga) caso en el cual se considerará que está cumpliendo plenamente con el contrato de fletamento. Si la descarga se lleva a cabo en cualquier puerto que no sea el puerto de carga o en un puerto que se encuentre fuera del rango de los puertos del contrato de fletamento, el Armador tendrá derecho a recuperar del Fletador los gastos adicionales de dicha descarga y recibir el flete completo como si la carga hubiese sido transportada al puerto de descarga y, si la distancia adicional excede las 100 millas, el Armador tendrá derecho a un flete adicional que será proporcional a la carga contratada y a la distancia adicional recorrida. El Armador tendrá privilegio (Lien) sobre la carga con respecto a dichos gastos y flete adicionales.

  • Ahora bien, si el buque continúa su ruta original o permanece en un Área afectada:

(i) El Armador notificará al Fletador su decisión, pero no se considerará que el Armador hayan renunciado a ninguno de sus derechos bajo el contrato de fletamento.

(ii) El Armador se esforzará por tomar las medidas razonables en relación con la Enfermedad que la Organización Mundial de la Salud pueda recomendar ocasionalmente.

(iii) Cualquier costo, gasto o responsabilidad adicional que surja de la visita del Buque o que haya visitado un Área afectada, incluyendo, entre otros, la inspección, limpieza, fumigación y/o cuarentena del Buque y su tripulación, serán por cuenta del Fletador y el buque permanecerá “on hire” (si es por tiempo). Si el fletamento es por viaje, todo el tiempo empleado será considerado como laytime o tiempo en demora, según aplique.

  • El Armador no estará obligado a firmar, y el Fletador no permitirá ni autorizará la firma de embarques, conocimientos de embarque, cartas de porte marítimo u otros documentos que evidencien contratos de transporte para cualquier Área Afectada.
  • El buque tendrá libertad para cumplir con todas las órdenes, direcciones, recomendaciones o consejos de las autoridades competentes y/o el Estado del pabellón del buque con respecto a la llegada, rutas, puertos de escala, destinos, descarga, entrega o en cualquier otro asunto relacionado con los problemas que surjan como resultado de que el Buque sea o haya sido ordenado a un Área Afectada.
  • Si en cumplimiento de esta Cláusula se hace o se deja de hacer algo, no se considerará una desviación, sino que se considerará como debido cumplimiento del contrato de fletamento. En caso de conflicto entre las disposiciones de esta Cláusula y cualquier otra disposición implícita o expresa del fletamento, esta Cláusula prevalecerá en la medida de dicho conflicto, pero no más. Esta cláusula tiene prevalencia sobre otras cláusulas del contrato con respecto a un buque que se dirige o se encuentra en un Área Afectada.
  • El fletador procurará que esta Cláusula se incorpore a todos los subfletamentos, conocimientos de embarque, cartas de porte marítimo u otros documentos que evidencien contratos de transporte emitidos de conformidad con el contrato de fletamento.

[1] Coronavirus Hits Shipping as China Port Traffic Slides https://www.wsj.com/articles/coronavirus-hits-shipping-as-china-port-traffic-slides-11580928711

[2] https://www.wsj.com/articles/coronavirus-hits-shipping-as-china-port-traffic-slides-11580928711

RODRÍGUEZ GÓMEZ, ARGENIS JAVIER 

Abogado en ejercicio egresado de la Universidad Católica Andrés Bello, Extensión Guayana; Mención “Cum Laude” (2015). Especialista en Comercio Marítimo Internacional: Mención Derecho Marítimo, en la Universidad Nacional Experimental Marítima del Caribe. Asociado Junior en la firma Bolívar, Flores, Rodríguez & Asociados. Creador de la página web “Derecho Marítimo Venezolano” en el que ha escrito diversos artículos con el objeto de promover el estudio del Derecho Marítimo.